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Les petits fantômes de la nuit: le danger du somnambulisme

Certains enfants se lèvent soudainement dans leur lit, confus la nuit, ou errent dans l'appartement. Le Dr Christian Neumann, médecin-chef de la clinique de médecine du sommeil de Bad Zurzach, explique pourquoi le somnambulisme n'est pas toujours inoffensif.

Le danger du somnambulisme

Le somnambulisme n'est pas toujours inoffensif. Photo: cranach, iStock, Thinkstock

De nombreux enfants s'assoient confusément dans leur lit la nuit, traversent la salle des enfants ou sortent même dans la rue. Combien d'enfants sont somnambules la nuit ?

Dr Christian Neumann: Les enfants et les adolescents âgés de cinq à douze ans constituent le principal groupe de somnambules. Environ 15 % de tous les enfants et adolescents jusqu'à l'âge de douze ans sont somnambules au moins une fois, un peu plus de 10 % même plusieurs fois. Après quelques minutes, la frayeur est généralement terminée.

Comment les parents remarquent-ils que leur enfant est somnambule ?

Surtout dans la première moitié de la nuit, des actions soudaines se produisent hors du sommeil, dont certaines semblent très coordonnées et ciblées. Ce n'est que lorsqu'on parle à l'enfant que l'on remarque qu'il n'est pas vraiment réveillé et qu'il réagit différemment de d'habitude. Souvent, l'ensemble n'est pas très spectaculaire.

Le somnambulisme est-il un signe de stress émotionnel ?

Lestress, le manque de sommeil et la fièvre peuvent la favoriser. Mais la conclusion inverse, "Si vous êtes somnambule, vous êtes stressé", est fausse.

Quelle en est plutôt la cause ?

On pense que la raison du somnambulisme est un retard de maturation du cerveau. Il existe également une prédisposition génétique. Si les deux parents ont été somnambules dans leur enfance, la probabilité que l'enfant le devienne est supérieure à 50 %. Si un seul parent a été touché, le taux est encore supérieur à 20 %.

Que se passe-t-il pendant le somnambulisme ?

Un stimulus d'éveil, tel qu'un bruit dans la maison, peut déclencher soudainement une réaction d'éveil dans le cerveau. L'enfant est tiré brusquement du sommeil profond - mais seule une partie du cerveau se réveille, l'autre continue à dormir. C'est pourquoi le somnambulisme fait partie des troubles de l'éveil. Parfois, l'enfant se retourne et se rendort, d'autres fois, il s'assoit dans son lit, confus, regarde autour de lui, bouge beaucoup ou se lève même.

Le somnambulisme est-il dangereux ?

Non, mais ça peut conduire à un danger. La "sécurité du somnambulisme" est un mythe. Un enfant somnambule peut se blesser parce que, par exemple, il se heurte à une porte, au bord d'un meuble ou tombe dans les escaliers. Environ une fois par an, je lis dans le journal qu'un enfant somnambule est tombé d'une fenêtre. Mais heureusement, le somnambulisme se passe sans problème dans la plupart des cas.

Quels conseils donnez-vous aux parents ?

Toute personne qui a un somnambule à la maison doit veiller à sa sécurité et à un sommeil régulier et suffisant. Cela signifie: sécuriser les fenêtres, verrouiller la porte d'entrée et ranger les clés, ranger les objets avec lesquels l'enfant pourrait se blesser ou blesser les autres. Le risque d'accident est particulièrement élevé dans un environnement peu familier, comme dans un camp de vacances.

Les parents doivent-ils réveiller leur enfant ?

Cette démarche n'est généralement pas couronnée de succès. Les parents doivent essayer de ramener doucement leur enfant au lit. Cependant, il peut arriver que l'enfant commence à résister. Il est alors logique d'attendre et de s'assurer que rien n'arrive à l'enfant pendant son somnambulisme.

Un petit somnambule devient-il plus tard un grand ?

Non. La plupart des adolescents cessent d'être somnambules à la puberté. Leurs cerveaux sont matures à ce moment-là. Parmi les adultes, seul un pour cent est encore affecté par le somnambulisme.

Le Dr Christian Neumann est médecin-chef de la clinique de médecine du sommeil de Bad Zurzach.

Le Dr Christian Neumann est médecin-chef de la clinique de médecine du sommeil de Bad Zurzach. Le spécialiste en psychiatrie et psychothérapie FMH et en neurologie FMH s'est spécialisé dans les troubles du sommeil.

"Un sommeil suffisamment long et réparateur est essentiel pour notre bien-être, mais aussi pour notre santé et notre mémoire, à tout âge", explique-t-il.